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Mapa del Universo

Las distancias espaciales se expresan en términos de lo más rápido que existe en el universo: "la velocidad de la luz".

¿Cómo se mide el universo en que vivimos?

Al levantar la vista hacia el firmamento nocturno, durante los últimos meses del año, en el Hemisferio Norte podemos apreciar un parche de escasa luz en la constelación de Andrómeda. Esta sutil mancha en realidad es un gigantesco grupo de estrellas: la conocida como galaxia de Andrómeda. Es el objeto más lejano visible a simple vista; su luz tarda 2.2 millones de años en llegar a nosotros.

Las distancias espaciales se expresan en términos de lo más veloz que existe en el universo, o lo que es lo mismo: la velocidad de la luz. Un rayo de luz recorre 9,460 billones de kilómetros en un año, de manera que podemos precisar una distancia como el tiempo que tarda la luz de una estrella u otro cuerpo celeste en llegar hasta nosotros. Esta distancia esta expresada en años luz.

¿No más grande que una cabeza de alfiler?

Joseph John Thomson se imaginó al átomo como un pudding de ciruela: una esfera con carga positiva en la cual estaban incrustados como grosellas los electrones con carga negativa. Pero este elemental modelo no sobrevivió a los experimentos iniciados en 1906 por el físico Ernest Rutherford que culminaron con la división del átomo. Rutherford dedujo que el núcleo, aunque contenía casi toda la masa del átomo, debía de ser en extremo reducido. Si el átomo fuera del tamaño de una casa mediana, el núcleo sería apenas como una cabeza de alfiler.

Universo

Al principio, todo tuvo que aceptarse sólo en teoría, pues de ningún modo había manera de advertir las partículas. Fue poco después cuando el físico inglés Patrick Maynard Stuart Blackett que inició sus investigaciones en torno a 1919, logró obtener imágenes de los choques de partículas que producían transmutaciones. Para esto se valió de un instrumento llamado cámara de nubes: un vaso de cristal que contenía aire húmedo. Si de pronto se reduce la presión en el vaso, el vapor de agua se condensa en nubes. El proceso de condensación podía desencadenarse al hacer pasar partículas subatómicas cargadas, que dejaban un rastro perceptible en la cámara de nubes.

Cámara de Nubes

Patrick Maynard registró el aplastamiento del núcleo en una cámara de nubes. Para lograrlo tomó 23,000 fotografías que mostraban los rastros de 400,000 partículas alfa. Sólo en 1925, seis años después de iniciado su trabajo, este destacado hombre de ciencias registró ocho rastros ramificados, que mostraban el núcleo de un átomo al recibir el choque.

La cámara de nubes, y a posteriori la cámara de burbujas, en la cual las partículas dejan un rastro de burbujas en un líquido, fueron desde entonces las herramientas básicas de los físicos que estudian las partículas.


Fuente: mx.selecciones

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