El Parque nacional de Yellowstone, en EE.UU, asentado sobre el volcán más activo y grande del mundo

Situado entre los estados de Wyoming, Idaho y Montana, el de Yellowstone es el parque nacional más antiguo del mundo (se creó en 1872). Su nombre, etc...

Yellowstone volcán

El parque del oso Yogi

Situado entre los estados de Wyoming, Idaho y Montana, el de Yellowstone es el parque nacional más antiguo del mundo (se creó en 1872). Su nombre (“piedra amarilla” en castellano) hace alusión al color de las piedras que se encuentran en el Gran Cañón del río Yellowstone. A muchos les sonará el lugar porque era donde vivía el oso Yogi en la ficción. En la vida real, además de osos, es refugio para una amplísima fauna. Pero los cerca de tres millones de personas que cada año visitan el parque lo hacen sobre todo para contemplar sus fenómenos geotérmicos.

Fuentes de vapor, termas, ollas de lodo burbujeante… En total, más de diez mil. Hay más géiseres en el Parque Nacional de Yellowstone que en el resto del mundo. El más famoso se llama Old Faithful: cada hora proyecta 18.900 litros de agua a una altura aproximada de 50 metros. Gracias a las aguas calientes, los animales sobreviven durante el período invernal (seis meses a 40 grados bajo cero).

Todos estos fenómenos se producen porque el parque descansa sobre un enorme punto caliente. Un supervolcán, para ser más exactos. Aunque este término no forma parte de los tecnicismos de la vulcanología, algunos científicos lo emplean para referirse a un tipo de volcán que ha tenido erupciones de una magnitud excepcional, desde que un documental producido por la BBC lo acuñara.

Volcán Yellowstone

Cuando la tierra arde

El volcán de Yellowstone se asienta sobre un depósito de roca fundida, que se inicia a un mínimo de 200 km bajo tierra y se eleva casi hasta la superficie. Constituye lo que se llama una superpluma. En el mundo hay unas treinta activas, y son las responsables de que se haya formado un gran número de islas y cadenas de islas, como las Canarias. Pero, a diferencia de todas ellas, oceánicas, la de Yellowstone se formó por el deslizamiento de la placa tectónica del océano Pacífico bajo la del continente americano.

La superpluma tiene una forma que recuerda la copa de Martini: por la parte inferior es estrecha, pero a medida que se acerca a la superficie, se ensancha (hasta ocupar unos cincuenta kilómetros) y acaba creando una cámara de magma y gases. Cuando en ésta se acumula una gran cantidad de magma, el depósito ejerce una presión sobre la corteza terrestre, hasta el punto de que el suelo empieza a abombarse. Al final, se abren grietas, los gases se liberan y se produce una gran explosión. Es como si se descorchara una botella de cava y rebosara el contenido. En cambio, cuando la cámara magmática está vacía, el suelo se hunde. Tanto, que ni siquiera se puede apreciar desde ningún punto situado a nivel del suelo, porque ocupa casi la totalidad del parque. Y lo que queda después es un enorme pozo, o caldera.

El gigante despierta

Durante mucho tiempo, se creyó que el supervolcán que yace bajo el Parque Nacional de Yellowstone estaba dormido. Hasta que, en 1973, el geofísico Bob Smith observó un fenómeno curioso mientras trabajaba en el extremo sur del lago Yellowstone. Algunos árboles estaban sumergidos en el agua. En el extremo opuesto, en cambio, el agua había retrocedido de forma misteriosa. ¿Qué ocurría? El suelo se estaba abultando de nuevo. Desde 1923, año en que los trabajadores del parque hicieron las primeras mediciones, el extremo norte se había elevado 70 cm, empujando el agua hacia la ribera meridional. Eso significaba que el volcán ¡estaba activo!

De hecho, la morfología del parque no cesa de cambiar. En 1984, por ejemplo, la región central se hundió 20 cm. Más tarde empezó a elevarse de nuevo a un ritmo récord de 7 cm al año, aunque según las últimas mediciones, ha aumentado a un ritmo récord de alrededor de 8 cm. Los expertos se preguntan si Yellowstone entrará en erupción otra vez y, en ese caso, cuándo lo hará. Es imposible saberlo con exactitud a falta de un patrón de conducta a seguir. El tiempo transcurrido entre las tres grandes explosiones que se conocen es de entre seiscientos mil y novecientos mil años. De la última ya hace 640.000, pero ello no significa que se produzca otra de forma inminente.

Antes, quizás advertiríamos algunas señales de aviso. O tal vez no. Se supone que antes del cataclismo se tendría que producir un enjambre de terremotos, ya que generalmente son los precursores de las erupciones volcánicas. Entre finales de 2008 y principios de 2009 hubo en Yellowstone una serie de 500 seísmos, siendo el más intenso uno de 3,9 grados en la escala de Richter. No pasó nada, pese a los rumores apocalípticos que circularon por Internet. Otro posible signo de alarma sería un cambio en el comportamiento de géiseres y chimeneas de vapor, pero en el parque ya se han acostumbrado a que varíen de forma impredecible.

Yellowstone, zonas de ceniza

Desde 2001 se están invirtiendo muchos esfuerzos para analizar esta geología tan diversa y estudiar a largo plazo los potenciales riesgos volcánicos. Ese año, representantes del Servicio Nacional de Parques y del Servicio Geológico de EE.UU., junto con algunos académicos de la Universidad de Utah, crearon el Observatorio Volcánico de Yellowstone.

Entre otras muchas tecnologías, este centro se sirve de satélites como el Landstad para hacer un seguimiento de la actividad geotérmica subterránea de la zona desde el espacio. Forma parte de un programa que desde 1972 administran conjuntamente la NASA y el Servicio Geológico de EE.UU., consistente en reunir datos sobre la energía térmica de la Tierra. La NASA lanzó en 2013 un nuevo satélite con una resolución de imagen mejorada.

Curiosidades Si el volcán de despertara, las temperaturas bajarían drásticamente en todo el planeta

Es casi imposible saber si Yellowstone entrará de nuevo en erupción ni, en ese caso, en qué momento lo hará.


Los científicos dan la alarma sobre el Super Volcán Yellowstone.
Extraído de Historia y Vida
Fuente: archivo PDF

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