Tractor
Harrison Machine Works 1882

La máquina es relativamente nueva, aunque el hombre es antiguo: proviene del latín tractus y éste de trabere, que significa arrastrar. Y si al nombre nos atenemos, podemos decir que, el tractor, es un vehículo que se mueve por autopropulsión, y está especialmente diseñado para arrastrar o empujar cargas u otras maquinarias en todo tipo de terreno.

Los primeros modelos de tractores estaban impulsados por máquinas de vapor. Ya en 1863 se emplearon excavadoras de vapor en la construcción del canal de Suez (en Egipto), aunque todavía el trabajo fuerte recayó sobre hombres y animales. En la agricultura también se comenzaron a usar tractores de vapor para remolcar arados, pero resultaban menos eficientes y más caros que los animales. La carrocería de estos primeros vehículos de arrastre era de madera y tenían grandes ruedas de metal con tacos o puntas, para agarrarse mejor del terreno.

Fue tan sólo a fines del siglo XIX, con la invención del motor de combustión (debida a dos alemanes: Nikolaus August Otto, quien inventó el motor de gasolina; y Rudolf Diesel el motor que trabaja con gasóleo), cuando se aseguró el futuro de este poderoso vehículo.

Tractor
Robey steam tractor, Pendle Knight

Contando con eficientes motores, el desarrollo del tractor no se hizo esperar. Y ya en 1912 se fabricaba en diversas partes del mundo. Fue así como su uso comenzó a extenderse a diversos campos del trabajo, principalmente a la agricultura, la construcción y al trazado de vías y carreteras. Más adelante, con la invención del motor eléctrico, su uso se ha extendido a las plantas industriales, puertos, aeropuertos, estaciones de trenes y almacenes de gran tamaño.

El cambio en la estructura también ha sido un factor de avance. Las ruedas de metal fueron sustituidas por neumáticos con dibujos profundos, para agarrarse mejor al terreno. Pero quizá lo más importante ha sido la adopción de las bandas de metal, conocidas como orugas, las cuales giran alrededor de engranajes de ruedas. Esto ayuda a repartir el peso del vehículo y lo hace más estable y eficiente para moverse en terrenos difíciles.

Todos estos cambios son parte de una historia reciente, pues, es apenas hacia la I Guerra Mundial cuando se construyeron los primeros tractores de oruga y siete años antes del comienzo de la II Guerra Mundial, cuando se emplean los primeros neumáticos.

Según el uso al que esté destinado, el tractor mueve una gran cantidad de maquinaria especializada. El tractor agrícola puede mover arados, plantadoras, cultivadoras, fumigadoras y recolectoras. El tractor de construcción mueve herramientas (o incluso las tiene adaptadas, gracias a un sistema de fuerza hidráulica) como palas mecánicas, hojillas o cubas dragatoras, con el fin de excavar, nivelar o dragar diferentes clases de terreno. Esta gran capacidad para adaptarse a múltiples tareas, lo convierten en un recurso de trabajo indispensable, ya que se calcula que la labor que antes realizaban unos 100 hombres, la puede realizar ahora un maquinista y su tractor.

Tractor

El tanque de guerra es, también, una adaptación del tractor de oruga, sólo que utilizado para portar armas. Los primeros modelos fueron usados en la I Guerra Mundial. El curioso nombre de tanque le viene de los ingleses, quienes para evitar que los aviadores alemanes los detectaran y bombardearan desde el aire, se ingeniaron una manera de camuflarlos debajo de estructuras cuadradas de lona, en la que escribían la palabra tank. Así los pilotos los tomaban por tanques de agua y no les arrojaban bombas.


Rossana Roncaglia
Fuente: archivo PDF

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